2017-10-21

【蘋果日報】馮睎乾:比十個地球的黃金更珍貴 (761)

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人類等待了千萬年,終於在今年八月十七日,於廣袤無垠的星際間,見證到驚天地泣鬼神的煉金術了。離地球一億三千萬光年的長蛇座有個星系,星系有兩顆高速互旋的中子星,它們就是傳說中的「賢者之石」。兩星以光線三分一速度猛烈相撞,瞬間激盪出一圈又一圈的時空漣漪,即「引力波」,中子星碎片更向四面八方噴涌,形成一團飽含中子的雲,此即鬼斧神工的煉金爐。在這個碩大無朋的熔爐內,中子和質子互相俘虜,中子迅速衰變為質子,形成金和鉑等重金屬,科學家稱之為「R-過程」(R即rapid,迅速)。這個如魔法般神奇的R-過程,就是古代術士夢寐以求的煉金術。然而這兩枚「賢者之石」,即使只刮取一粒塵的份量,已足夠震動山河。
中子星是恆星殘骸,當恆星燃燒殆盡,外層會像洋蔥皮一樣剝落,內核則持續塌縮,形成一個直徑約二十公里,質量卻比地球大數十萬倍的很超現實的星體。假如你從中子星提取一茶匙物質,它已比珠穆朗瑪峰更重,莊子所謂「毫末之為丘山」,千真萬確。一雙如此光怪陸離的中子星合體,什麼古怪事不會發生呢?八月十七日偵察到的長蛇座雙中子星併合,據科學家估計,就大約形成了質量共有地球一萬六千倍的重金屬,當中包含的金和鉑,質量已等於十個地球。你手指上的金戒指,不錯,就是源於數以十億年前,發生於宇宙深處的一場雙中子星結合。黃金是星塵,人類何嘗不然?
太初,宇宙無星無光,黑暗中只有氫氦二氣在混沌中盤旋。氫和氦的化學符號分別是H和He,古猶太人對上帝的尊稱,是YHWH四個希伯來字母,湊巧也有兩個H──難道耶和華就是氫和氦?這洪荒二氣並非平均分佈,某些空間聚集得密一點,引力就大一點,由是形成氣團,它按照萬古不易的物理定律,壓縮,旋轉,甩出億萬碎塊,碎塊中央奇熱,發生核聚變,形成星星,照亮了太空,也漸次產生越來越重的化學元素。我們血中的鐵,牙裏的鈣,基因的碳,統統來自數十億年前某顆紅巨星的內核。跟黃金一樣,我們的肉身也是星塵,不同的是,我們這種星塵竟能思考,不是比黃金更奇妙嗎?生而為人,是千萬年難得的奇緣,若只懂爭名逐利,如蟻附膻,不願思考人生,懶於探索世界,就辜負了宇宙賜予你的奇蹟。人不會把一張中頭獎的彩票隨手扔掉,卻會浪費比萬噸黃金更珍貴的生命──人有原罪的話,就是這種愚癡。



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